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Aujourd'hui, le 21 janvier, nous célébrons Sainte Agnès, vierge et martyre

Le 21 janvier, l'Église catholique romaine honore la vierge et martyre Sainte Agnès, qui a souffert la mort pour sa consécration au Christ.

Bien que les détails de la vie d'Agnès soient pour la plupart inconnus, l'histoire de son martyre est transmise avec révérence depuis le quatrième siècle. Le jour de la fête de la jeune martyre - dont le nom signifie "agneau" en latin - le pape bénit traditionnellement des agneaux, dont la laine sera utilisée pour fabriquer le pallium blanc porté par les archevêques.

Née dans une famille aisée au cours de la dernière décennie du troisième siècle, Agnès a vécu à Rome pendant la dernière grande persécution de l'Église primitive sous l'empereur Dioclétien. Bien qu'il ait été indulgent envers les croyants pendant la majeure partie de son règne, Dioclétien a changé de cap en 302, décidant d'anéantir l'Église dans l'empire.

Agnès est arrivée à l'âge adulte alors que l'Église commençait à souffrir d'un ensemble de nouvelles lois décrétées par Dioclétien, et son co-dirigeant Galère, en 303. L'empereur et son subordonné demandèrent que les églises soient détruites et leurs livres brûlés. Des ordres ultérieurs conduisirent à l'emprisonnement et à la torture du clergé et des laïcs, dans le but de les contraindre à adorer l'empereur plutôt que le Christ.

Entre-temps, Agnès était devenue une jeune femme d'une grande beauté et d'un grand charme, attirant l'attention de prétendants issus des premiers rangs de l'aristocratie romaine. Mais, en accord avec les paroles du Christ et de Saint Paul, elle avait déjà décidé de vivre dans le célibat pour le bien du royaume de Dieu. À tous les hommes intéressés, elle expliquait qu'elle s'était déjà promise à un époux céleste et invisible.

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Les prétendants comprenaient le sens de la décision d'Agnès, mais n'appréciaient pas sa résolution. Certains des hommes, cherchant peut-être à la faire changer d'avis, la dénoncèrent à l'État comme croyante en Christ. Agnès est amenée devant un juge qui tente d'abord de la persuader, puis de la menacer, pour qu'elle renonce à son choix de ne pas se marier pour l'amour du Seigneur.

Lorsque le juge lui a montré les différents châtiments qu'il pouvait lui infliger - y compris le feu, les crochets de fer ou la claie qui détruisait les membres par étirement - Agnès a souri et indiqué qu'elle les subirait volontiers. Mais elle a été amenée devant un autel païen et on lui a demandé de faire un acte de culte conforme à la religion d'État romaine.

Devant le refus d'Agnès, le juge ordonne qu'elle soit envoyée dans une maison de prostitution, où la virginité qu'elle avait offerte à Dieu serait violée. Agnès a prédit que Dieu ne permettrait pas que cela se produise, et sa déclaration s'est avérée vraie. Les légendes racontent que le premier homme qui l'a approchée dans la maison close a été frappé de cécité par un soudain éclair de lumière, et d'autres ont choisi de ne pas répéter son erreur.

Mais l'un des hommes qui avait d'abord cherché à s'approprier Agnès, faisait maintenant pression sur le juge pour qu'elle soit exécutée. À cet égard, le prétendant a obtenu ce qu'il désirait, lorsque l'officier public l'a condamnée à mourir par décapitation. Le bourreau lui donna une dernière chance d'épargner sa vie, en renonçant à sa consécration au Christ - mais Agnès refusa, fit une courte prière et se soumit courageusement à la mort.

Sainte Agnès, qui est morte en 304, a été vénérée comme une sainte martyre à partir du quatrième siècle. Elle est mentionnée dans la prière eucharistique la plus traditionnelle de l'Église latine, le Canon romain.

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