Le centre des héros de guerre mondiaux où des religieuses accueillent des jeunes filles kenyanes vivant avec un handicap

Sur une vaste portion de terrain dans une banlieue rurale de Limuru, dans le comté de Kiambu au Kenya, dans l'archidiocèse de Nairobi, se trouve le Limuru Cheshire Home, une institution caritative pour les filles vivant avec des handicaps physiques et intellectuels.

Dans l'une des salles de cet établissement géré par Assumption Sisters of Nairobi (ASN), Joy travaille avec soin sur une jupe imprimée africaine qu'elle entend mettre en valeurlors d'un des prochains événements de l'institution.

Joy, (ce n'est pas son vrai nom), vit depuis deux ans au Limuru Cheshire Home avec plus de 50 autres filles, loin de son foyer pauvre de Deep Sea, un vaste quartier informel situé aux abords de la capitale du Kenya, au nord-ouest de Nairobi.

Cette jeune fille de 19 ans est handicapée intellectuellement et est "l'enfant le plus normal d'une famille de sept enfants", selon Soeur Rose Catherine Wakibiru, l'administratrice du Limuru Cheshire Home.

"La mère de Joy a également un handicap intellectuel. Et ses sept enfants ont tous l'un ou l'autre handicap. Le seul membre sain de la famille de Joy est son père qui fait des petits boulots dans les bidonvilles pour subvenir aux besoins de sa grande famille", explique Sœur Rose Catherine.

Malgré ses besoins particuliers, Joy a tenté d'aller dans une école ordinaire, mais a abandonné lorsqu'elle a eu du mal à suivre les autres enfants qui n'avaient pas de besoins particuliers.

"Je suis toujours arrivé dernier de la classe depuis que j'ai commencé à aller à l'école. Les enseignants me punissaient toujours, pensant que j'avais choisi d'apprendre lentement", se souvient Joy, révélant qu'elle a passé son certificat d'enseignement primaire au Kenya (KCPE) et obtenu une mauvaise note. Dans une interview avec ACI Afrique, Joy ne rit que lorsqu'on lui demande le nombre de notes qu'elle a obtenues à son examen final.

Elle a essayé de mendier dans les rues pour aider son père à se défendre pour la famille. En fait, avant que l'ASN ne la sauve et ne l'amène au Centre, elle avait travaillé avec un cartel de mendicité qui a pris une part de ce qu'elle obtenait en mendiant dans les rues de Nairobi.

Aujourd'hui, le parcours de Joy est l'une des réussites de l'institution. Elle a été formée à la couture, à la boulangerie et équipée de compétences informatiques dans l'institution qui a été créée pour permettre aux filles vivant avec un handicap "d'exploiter leur potentiel pour des moyens de subsistance durables", selon la déclaration de mission de l'institution. 

Son travail a suscité l'admiration lors de nombreuses expositions au Centre pour les individus et les groupes qui visitent le Centre pour faire des dons aux filles. Elle est l'une des jeunes filles qui obtiendront leur diplôme de l'institution plus tard dans l'année, après quoi elle recevra une machine à coudre pour monter une entreprise de couture.

Joy a des sentiments mitigés à l'idée d'être diplômée de l'institution qu'elle a appelée chez elle ces deux dernières années.

"Je ne veux pas partir, tout comme je souhaite aller sur le terrain et créer une entreprise pour faire vivre ma famille. Je n'ai pas trouvé la paix et la sécurité ailleurs. C'est seulement ici que j'ai trouvé de vrais amis", dit Joy, les yeux timidement fixés sur le sol.

Toutes les autres filles de l'institution partagent les expériences de Joy. Les filles qui viennent de différentes régions du pays d'Afrique de l'Est viennent à l'institution pour chercher du réconfort face à l'une ou l'autre difficulté. 

Les 60 filles de l'établissement d'autonomisation communautaire ont toutes un handicap physique ou intellectuel. La plupart d'entre eux présentent une combinaison de handicaps physiques et mentaux.

L'établissement a été fondé il y a près de 50 ans par Geoffrey Leonard Cheshire, héros de la Seconde Guerre mondiale, un vétéran renommé de la Seconde Guerre mondiale qui, à la fin de la guerre, s'est plongé dans le travail caritatif. Il a créé des communautés pour les anciens militaires et a procédé, dans les années qui ont suivi, à la construction de maisons pour les patients atteints de cancer et les personnes souffrant de toutes sortes de handicaps dans le monde entier.

Avant sa mort en 1991, à l'âge de 74 ans, le Cheshire, qui avait été mandaté comme observateur officiel britannique lors du largage de la bombe atomique sur Nagasaki dans le but de mettre fin à la guerre en Extrême-Orient, avait mis en place des projets caritatifs dans 52 pays du monde.

L'établissement de Limuru a d'abord été un foyer pour cancéreux avant d'être converti en foyer pour jeunes filles handicapées en 1972 et placé sous la direction de l'ASN en 1986. Elle fait partie des quatre institutions enregistrées auprès des Cheshire Disability Services Kenya (CDSK). 

Parmi les autres, citons le foyer Oriang' Cheshire, qui offre une éducation inclusive aux personnes handicapées du comté de Homabay (diocèse de Homabay), le foyer Kariobangi Cheshire et le centre de soins de jour pour personnes âgées de l'archidiocèse de Nairobi, basés à Nairobi, et le foyer Makueni Cheshire, un centre de formation professionnelle et de réhabilitation dans le comté de Makueni, diocèse de Machakos, au Kenya.     

Aujourd'hui, le Limuru Cheshire Home se trouve sur un terrain de 10 acres qui a été divisé en différentes parties pour les bâtiments et l'agriculture. Environ trois acres sont réservés à la culture du thé, deux acres à l'horticulture où les filles cultivent des carottes, des choux, des épinards et une variété de légumes indigènes cultivés biologiquement. 

Il y a également trois serres où les filles cultivent des poivrons et des tomates destinés à la consommation au Centre. Les produits excédentaires sont vendus aux ménages voisins qui dépendent du Centre pour les produits biologiques.

"Depuis des années, le Centre a construit un marché fiable qui nous fait confiance pour leur fournir des aliments exempts de produits chimiques. Toute notre agriculture ici est purement biologique", dit Sœur Rose Catherine.

En outre, l'institution élève cinq vaches laitières, 30 poulets et a récemment installé un système d'irrigation goutte à goutte ouvert pour gérer l'arrosage des cultures à la ferme.

Certaines des installations de l'institution comprennent une salle polyvalente où les filles vont prier, tenir des réunions et assister à certains de leurs cours. Les cours comprennent la couture, le travail des perles, le tricot et l'informatique. L'institution dispose également d'une salle de tricot équipée de matériel de tricot, d'une salle informatique entièrement équipée, d'une salle de classe et d'une salle de physiothérapie.

Sœur Rose Catherine, qui dirige l'institution depuis janvier de l'année dernière, assistée de Sœur Caroline Abuya, a vu le nombre de filles presque doubler, passant de 37 seulement l'année dernière à 60 actuellement. Cela, dit-elle, a conduit à un problème de capacité au sein de l'institution.

"Nous avons été obligés de vider certains magasins pour faire de la place pour plus de lits. De plus, les filles partagent les sièges car il n'y a pas assez de chaises pour tout le monde", explique la religieuse de l'ASN, née au Kenya.

La popularité du centre pour handicapés s'est accrue après que Sr. Rose Catherine, qui a prononcé ses premiers vœux en 1990, a pris la direction du Centre, a revitalisé les projets générateurs de revenus et a commencé à rechercher des financements, attirant l'attention des médias locaux pendant son mandat. 

Elle a ensuite reçu des appels de parents et de tuteurs de différentes régions du pays qui souhaitaient que leurs filles handicapées soient admises dans l'établissement. En raison du problème de capacité, l'école ne peut pas accueillir 27 filles que la religieuse a inscrites sur la liste d'attente d'admission.

"J'ai eu beaucoup de parents qui m'ont appelé en pleurant pour faire admettre leurs filles. Les listes d'attente sont nombreuses et leur nombre ne cesse d'augmenter chaque jour. Mais nous ne pouvons rien faire parce que nous n'avons pas les moyens d'accueillir plus de filles pour le moment", dit Sœur Rose Catherine.

Elle explique que si la majorité des filles sont inscrites à l'institution par leurs parents et leurs tuteurs, un bon nombre d'entre elles, comme Catherine Ngoro, sont amenées par la police après avoir été trouvées errantes et sans surveillance.

"Nous ne connaissons pas le passé de Ngoro. Nous ne connaissons pas son vrai nom, son âge ou ses origines car elle ne peut pas parler. La police l'a amenée ici après qu'elle ait été arrêtée dans les rues où elle errait sans but", raconte Sœur Rose Catherine, ajoutant : "Nous l'avons appelée Ngoro parce que c'est le seul mot qu'elle prononçait chaque fois qu'elle ouvrait la bouche pour parler". En kikuyu, l'un des dialectes locaux du Kenya, le ngoro fait référence au cœur.

Les autres filles lui ont donné le nom de Catherine.

Un autre cas est celui de Sylvia qui, selon la religieuse, a été amenée au Centre par son père, après que la mère l'ait abandonnée en raison de sa déficience intellectuelle.

Selon la religieuse catholique, la majorité des filles amenées dans l'établissement ont subi l'un ou l'autre abus, y compris un viol.

"Elles (les filles handicapées) viennent ici très traumatisées. Plus tard, ils s'ouvrent à nous et nous font part des abus qu'ils ont subis. Beaucoup se sont ouverts au fait d'avoir été violés par leurs proches", dit Sœur Rose Catherine.

En plus des abus, les filles sont traitées comme "des membres de la famille de seconde classe qui ne jouissent de leurs droits qu'après que tout le monde ait eu son compte", selon Soeur Rose Catherine qui raconte que les parents et les tuteurs donnent la priorité à leurs enfants en bonne santé avant de penser aux enfants handicapés.

"Les parents emmènent leurs enfants qui n'ont pas de besoins particuliers à l'école, leur achètent tout ce dont ils ont besoin et paient même leurs frais de scolarité. Mais beaucoup sont généralement réticents à investir dans l'autonomisation de leurs enfants handicapés", déplore-t-elle.

Les dossiers des filles le jour où ACI Afrique a visité l'institution ont indiqué que seulement sept des 60 filles avaient fini de payer leurs frais de scolarité, ce qui représente 6 000 KSh (60,00 USD) par mois. Seul un tiers des parents et des tuteurs avait réussi à payer une partie de ce montant.

Sœur Rose Catherine, qui a déjà travaillé sur un programme de lutte contre le VIH/SIDA en Jamaïque avant d'être transférée au foyer de Limuru, dit qu'elle a encouragé les parents et les tuteurs des filles du centre à remplir des formulaires de bourse pour obtenir des fonds supplémentaires du gouvernement du comté.

"Jusqu'à présent, peu de filles ont rempli les formulaires et ont reçu 5 000 KSh chacune. Nous continuerons à les encourager à remplir les formulaires pour obtenir ce financement afin de soutenir nos activités ici", a-t-elle déclaré.

Afin de contenir le défi des capacités et de s'assurer que le plus grand nombre possible de filles soient autonomisées au Centre, Sr. Rose Catherine a mis en place une stratégie de sortie, qui, selon elle, permettra aux filles dotées de compétences en gestion personnelle et d'autres aptitudes à la vie quotidienne de sortir de l'institution pour laisser la place à d'autres filles sur la liste d'attente qui s'allonge.

L'année dernière, une dizaine de filles qui, selon la religieuse, avaient séjourné au centre depuis 2012, ont obtenu leur diplôme lors d'une fête haute en couleur à laquelle ont participé les membres de leur famille. Les familles, Sr. Rose Catherine dit qu'elle avait déjà été préparée à accueillir ses filles à la maison. Parmi les filles qui ont obtenu leur diplôme, cinq ont reçu des machines à coudre pour démarrer leur entreprise. L'institution fait également appel aux bonnes volontés pour l'achat d'équipement pour les cinq autres filles.

La religieuse qui a également travaillé comme coordinatrice du développement de sa congrégation de religieuses basée à Nairobi, pour la collecte de fonds pour l'ASN, a également mobilisé des fonds pour aider à payer le personnel de l'institution, y compris un physiothérapeute, chargé de faire faire des exercices physiques aux filles handicapées.

Ceux qui souhaitent parrainer une fille à l'institution pendant un an peuvent le faire en payant 54 000 KSh (540 USD), Sr. dit Rose Catherine.

"Nous avons aussi un besoin urgent d'un bus", dit Sœur Rose Catherine. "Le seul véhicule dont nous disposons pour l'ensemble de la population étudiante est une camionnette de 14 places, que nous utilisons pour tout le reste, y compris le transport du bois de chauffage et de l'herbe pour le bétail".

Mais parmi les défis, Sr. Rose Catherine trouve la force de persévérer dans ce qu'elle appelle un accomplissement de son charisme ASN.

"En tant que religieuse, voyager avec ces filles est un accomplissement pour moi", dit Sœur Rose Catherine.

Elle ajoute : "Notre fondateur a voulu que nous donnions la vie et que nous respections la dignité de la vie humaine, en particulier celle des pauvres et des membres marginalisés de la société, y compris les femmes et les enfants".

Et guidée par la devise de l'ASN, "Aimer, servir et se sacrifier", dit la religieuse, elle tire son épanouissement du fait qu'elle consacre son temps libre au service des enfants et renonce à rendre visite à ses parents et amis dans d'autres congrégations religieuses.

Dans cet établissement, un prêtre se joint aux filles pour la messe du samedi. Ils ont des prières quotidiennes, qui sont dirigées par les filles, y compris la récitation du saint rosaire à 17 heures tous les jours. Les filles participent également à des partages bibliques, au cours desquels elles discutent d'histoires bibliques. Depuis que S. Rose Catherine a pris en charge l'établissement, cinq filles ont été baptisées ; 11 ont reçu leur première communion.


ACI Africa a été officiellement inaugurée le 17 août 2019 en tant qu'agence de presse catholique continentale au service de l'Église en Afrique. Ayant son siège à Nairobi, la capitale du Kenya, cet apostolat médiatique s’efforcera de faciliter la narration de l’histoire de l’Afrique en assurant une couverture médiatique des événements catholiques sur le continent africain, en donnant une visibilité aux activités de l’Église en Afrique, où les statistiques montrent une croissance significative continent devenant peu à peu l’axe du catholicisme. Cela devrait contribuer à la prise de conscience et à l'appréciation du rôle important de l'Église en Afrique et, au fil du temps, à la réalisation d'une image réaliste de l'Afrique qui reçoit souvent un encadrement négatif des médias.

P. Don Bosco Onyalla
Rédacteur en chef, ACI Afrique
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