Un missionnaire laïc catholique allume l'espoir dans les familles de la rue au Kenya dans le cadre de COVID-19

Les enfants des rues qui font partie de l'association Alfajiri Street Kids Art, basée à Nairobi, posent pour une photo avec la fondatrice de l'association, Lenore Boyd, née en Australie (au fond)
Credit: Joost Bastmeijer for Beyond the Orphanage

Lorsque la nouvelle de COVID-19 a éclaté, plongeant le monde dans l'action alors que les gouvernements du monde entier mettaient en place des mesures de sécurité pour contenir la propagation de la maladie, un missionnaire catholique laïc d'origine australienne qui travaille avec les enfants des rues kenyans depuis près d'une décennie a rassemblé les enfants et les a informés de l'épidémie.

Les enfants ont été initiés aux principes de base pour rester à l'abri du virus, y compris la distanciation sociale, le fait de ne pas serrer la main des autres personnes et de se laver les mains fréquemment. 

Lenore Boyd, qui dirige Alfajiri Street Kids Art dans la capitale du Kenya, Nairobi, s'est ensuite lancée dans l'important processus de réunification des enfants des rues de l'établissement avec leurs familles, en particulier celles que l'établissement soutenait dans divers établissements d'enseignement à travers le pays. Le gouvernement kenyan venait d'annoncer la fermeture de tous les établissements d'enseignement du pays et a ordonné aux parents et aux tuteurs de venir chercher leurs enfants à l'école.

Le jour où Lenore s'est adressée à l'ACI Afrique, elle a facilité le voyage d'une douzaine d'enfants vers leurs foyers à Kisumu, Eldoret, Meru, Isiolo et dans d'autres grandes villes de ce pays d'Afrique de l'Est. Beaucoup d'autres enfants ont été raccompagnés chez eux en toute sécurité dans les bidonvilles des environs de la ville.

"Les garçons comprennent qu'ils ne sont plus en sécurité dans ces rues. Ils n'ont pas d'endroit où dormir puisque tout le monde doit être chez lui à la tombée de la nuit en vertu des nouvelles directives du gouvernement", a déclaré Lenore, en référence au couvre-feu qui a été imposé au Kenya le vendredi 27 mars, du crépuscule à l'aube.

Le tristement célèbre couvre-feu de 19 heures à 5 heures du matin aurait été caractérisé par des brutalités policières, notamment des passages à tabac et des gaz lacrymogènes dans les rues avant l'heure du couvre-feu. Le président du Kenya, Uhuru Kenyatta, a présenté ses excuses pour les brutalités commises à la suite de la fusillade et du meurtre d'un garçon de 13 ans dans le cadre d'une violence connexe, qualifiée d'exécution extrajudiciaire.

Selon Lenore, COVID-19 et les directives gouvernementales ultérieures visant à contenir la propagation de la maladie ont rendu la vie dans les rues encore plus insupportable pour les enfants des rues qui ont été mis en garde contre le vagabondage dans les rues. En outre, les enfants sont confrontés à la famine car les petits restaurants et les restaurants de la ville ont fermé par manque de travail.

"Au début, les enfants allaient dans des restaurants gérés par des personnes très gentilles qui leur donnaient de la nourriture à prix réduit. Mais ces restaurants ont fermé et les enfants des rues n'ont nulle part où trouver de la nourriture", explique Lenore.

Elle ajoute : "Nous leur avons appris (aux enfants des rues) l'importance de se laver fréquemment les mains pour éviter d'être infectés par le coronavirus. Mais lorsqu'ils essaient de se laver les mains dans les lieux publics, ils sont méprisés et chassés. C'est pourquoi nous avons agi rapidement pour essayer de les réunir avec leur famille".

Mais quelques heures après qu'Andrew Andeli ait été raccompagné chez elle à Mwiki, dans la banlieue de Nairobi, le jeune homme de 17 ans était de retour dans les rues, disant qu'il était mieux loin de chez lui.

"Je ne veux pas être à la maison. Rien n'a changé depuis que je suis parti il y a de nombreuses années. Je préfère être dans la rue", a déclaré Andeli à ACI Afrique.

Le garçon dit qu'il était toujours dans la rue et hors de la rue quand il mendiait de la nourriture et essayait d'aller à l'école le ventre vide. Mais il a fini par abandonner complètement l'école, un an avant de passer ses examens de fin d'études primaires et de quitter la maison, cette fois pour de bon.

D'autres enfants que Lenore a renvoyés chez eux une semaine après que le gouvernement kenyan ait annoncé la fermeture des institutions suite à l'épidémie de COVID-19 dans le pays, dit-elle, avaient été chassés par les membres de leur famille et étaient retournés dans la rue.

"Un garçon m'a dit que son père lui avait dit de retourner d'où il venait. Apparemment, le garçon était censé acheter une bicyclette pour son jeune frère afin de pouvoir rentrer chez lui et donc, lorsqu'il ne s'est pas présenté avec la bicyclette, son père lui a dit qu'il n'était pas le bienvenu à la maison", raconte Lenore, ajoutant : "La plupart de ces enfants préfèrent rester dans la rue, même avec le danger de COVID-19, plutôt que d'être dans leur maison où ils ne sont pas les bienvenus".

Selon l'artiste australien qui a fondé Alfajiri Street Kids Art pour permettre aux enfants des rues de s'exprimer à travers l'art, les enfants ont trouvé l'amour et l'acceptation dans cet établissement.

Depuis sa création, il y a une dizaine d'années, Alfajiri Street Kids Art a permis à une soixantaine d'enfants, garçons et filles, de sortir complètement de la rue et de suivre des cours dans des écoles et des établissements d'enseignement supérieur. Certains ont créé leur propre entreprise dans leur ville, tandis que la majorité d'entre eux ont été heureux de retrouver leur famille.

Lenore avait un modèle simple à l'esprit lorsqu'elle a lancé Alfajiri Street Kids Art au moment où elle a terminé son expérience de volontariat avec les Missionnaires de la Charité, Mère Teresa, qui a géré un certain nombre de programmes à Nairobi, notamment la prise en charge des orphelins et des enfants infectés par le VIH.

"Je suis moi-même une artiste et ayant travaillé avec des enfants très vulnérables à Nairobi et ayant vu la vie difficile des enfants de Nairobi, j'ai ressenti une forte envie d'utiliser mon talent pour changer la vie des enfants des rues", dit Lenore.

Elle ajoute : "Mon idée était simple. Je voulais créer un lieu où les enfants viendraient quand ils voudraient s'exprimer par la peinture".

C'est l'objectif principal de l'installation jusqu'à présent. Lenore a fondé l'organisation en 2015 après avoir travaillé bénévolement pour l'organisation caritative Mère Teresa et pour la Mission des prêtres de la charité basée à Mathare Valley, l'un des bidonvilles les plus connus de Nairobi.

Des enfants de différentes bases de la ville se présentent tous les jours à Alfajiri Street Kids Art, prennent un bain, se changent et prennent un repas avant de recevoir leur matériel de peinture. Les enfants propres ont passé des heures en silence à déverser leurs émotions dans des peintures qu'ils laissent à l'établissement lorsqu'ils retournent dans leurs différentes bases où ils passent de longues nuits dans l'attente d'un nouveau jour avec Lenore.

Dans les rues, les enfants qui se promènent en vêtements sales, mendiant avec des flacons de colle collés au coin de la bouche, se jettent librement sur Lenore chaque fois qu'elle se promène en ville. Cette femme de 67 ans est un amour pour les enfants qui sont rejetés par les autres membres de la société.

La plupart des enfants des rues résident à Mlango Kubwa, l'un des quartiers les plus pauvres de Mathare et l'endroit où Mère Theresa a ouvert sa première mission à Mathare. Mlango Kubwa est également l'une des plus grandes décharges de Nairobi, où les enfants sans abri ont des abris de fortune faits de sacs en plastique et de bâtons.

La plupart des peintures reflètent les expériences quotidiennes des enfants avec la police qui les brutalise dans les rues, leur gratitude envers l'artiste australien et leurs espoirs et aspirations dans la vie. Les peintures ont suscité l'admiration lors de diverses expositions dans les environs de Nairobi, notamment une exposition au Musée national de Nairobi, qui a autrefois présenté 60 artistes et 90 œuvres d'art réalisées par les enfants des rues.

Avec le temps, et après plusieurs jours d'expression de leurs sentiments par la peinture, certains enfants commencent à montrer des signes de désir de quitter la rue. Ils sont alors emmenés dans des centres de réadaptation à travers la ville, puis inscrits dans des écoles et des établissements professionnels. Ceux qui souhaitent être réunis avec leur famille sont emmenés dans le cadre de programmes d'intégration intenses avec leur famille.

Alfajiri Street Kids Art est maintenant enregistré aux Pays-Bas et commencera bientôt à exporter les peintures d'enfants à l'étranger afin de sensibiliser les enfants des rues aux talents qu'ils possèdent et d'aider l'organisation à collecter des fonds.

"Nous avons été occupés à essayer de nous faire reconnaître dans l'Union européenne et nous venons de nous faire enregistrer aux Pays-Bas où nous allons envoyer certaines des peintures réalisées par les enfants. Mais avec toute cette histoire de COVID-19, la plupart de nos activités ont été affectées de manière terrible", explique Lenore.

Elle révèle qu'une grande partie des activités artistiques des enfants des rues d'Alfajiri est soutenue par des donateurs aux États-Unis, en Australie et à Dubaï, qui ont cessé leur soutien en raison de la pandémie de COVID-19.

"Les mauvaises choses arrivent si vite et nous ne savons pas si nous allons retrouver la normalité. Nos plus gros donateurs ont retiré leur soutien un à un car tout le monde est touché par la pandémie. En fait, je suis sur mon ordinateur en train de rédiger un appel à l'un des donateurs pour qu'il reconsidère son retrait", explique Lenore à ACI Afrique lors d'un entretien téléphonique le lundi 30 mars.

Elle ajoute : "Nous examinons maintenant toutes les sources possibles et nous faisons vraiment appel aux individus, organisations et groupes locaux pour nous aider à prendre soin de ces enfants vulnérables dans les rues".

Le missionnaire laïc appelle également les paroisses des grandes villes du Kenya à fournir un hébergement aux enfants des rues qui ont de grandes difficultés à rester dans les rues avec la menace d'une infection par COVID-19.

"De nombreuses églises disposent de très grands espaces de conférence et d'autres salles qui peuvent fournir un hébergement temporaire, surtout en cette période de virus. Elles peuvent permettre aux enfants de passer la nuit dans ces espaces afin qu'ils puissent partir tous les jours le matin", dit-elle.

Alfajiri Street Kids Art s'est également associé à de petits hôtels de Mlango Kubwa, à Nairobi, et à des endroits de la ville où les enfants des rues ont établi leur base pour offrir gratuitement de la nourriture à ces enfants, leur donnant ainsi un moyen de subsistance qui leur permet de garder espoir chaque jour.


ACI Africa a été officiellement inaugurée le 17 août 2019 en tant qu'agence de presse catholique continentale au service de l'Église en Afrique. Ayant son siège à Nairobi, la capitale du Kenya, cet apostolat médiatique s’efforcera de faciliter la narration de l’histoire de l’Afrique en assurant une couverture médiatique des événements catholiques sur le continent africain, en donnant une visibilité aux activités de l’Église en Afrique, où les statistiques montrent une croissance significative continent devenant peu à peu l’axe du catholicisme. Cela devrait contribuer à la prise de conscience et à l'appréciation du rôle important de l'Église en Afrique et, au fil du temps, à la réalisation d'une image réaliste de l'Afrique qui reçoit souvent un encadrement négatif des médias.

P. Don Bosco Onyalla
Rédacteur en chef, ACI Afrique
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