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Aujourd'hui, 9 août, nous célébrons Sainte Thérèse Bénédicte de la Croix (Edith Stein)

Le 9 août, l'Église catholique se souvient de Sainte Thérèse Bénédicte de la Croix, également connue sous le nom de Sainte Édith Stein. Sainte Thérèse s'est convertie du judaïsme au catholicisme au cours de son travail de philosophe, puis est entrée dans l'ordre des carmélites. Elle est morte dans le camp de concentration nazi d'Auschwitz en 1942.

Edith Stein est née le 12 octobre 1891 - une date qui coïncide avec la célébration par sa famille de Yom Kippour, le "jour des expiations" juif. Le père d'Edith est mort alors qu'elle n'avait que deux ans, et elle a abandonné la pratique de sa foi juive à l'adolescence.

Jeune femme dotée de dons intellectuels profonds, Edith s'oriente vers l'étude de la philosophie et devient l'élève du célèbre professeur Edmund Husserl en 1913. Au cours de ses études, la non religieuse Edith a rencontré plusieurs chrétiens dont elle admirait la vie intellectuelle et spirituelle.

Après avoir obtenu son diplôme avec les plus hautes distinctions de l'université de Gottingen en 1915, elle sert comme infirmière dans un hôpital de campagne autrichien pendant la Première Guerre mondiale. Elle reprend ses études en 1916 et obtient son doctorat après avoir rédigé une thèse très remarquée sur le phénomène de l'empathie. Elle reste intéressée par l'idée d'un engagement religieux, mais ne s'est pas encore engagée elle-même.

En 1921, alors qu'elle rendait visite à des amis, Edith a passé une nuit entière à lire l'autobiographie de la nonne carmélite du XVIe siècle, Sainte Thérèse d'Avila. "Lorsque j'ai terminé le livre, se souviendra-t-elle plus tard, je me suis dit : "C'est la vérité" : C'est la vérité." Elle a été baptisée dans l'Église catholique le premier jour de janvier 1922.

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Edith avait l'intention de rejoindre les Carmes immédiatement après sa conversion, mais elle a dû attendre encore 11 ans avant de franchir cette étape. Au lieu de cela, elle enseigne dans une école dominicaine et donne de nombreuses conférences publiques sur les questions relatives aux femmes. Elle consacre l'année 1931 à la rédaction d'une étude sur saint Thomas d'Aquin et accepte un poste de professeur d'université en 1932.

En 1933, la montée du nazisme, combinée à l'origine juive d'Edith, met fin à sa carrière d'enseignante. Après une séparation douloureuse avec sa mère, qui ne comprend pas sa conversion chrétienne, elle entre dans un couvent carmélite en 1934, prenant le nom de "Teresa Benedicta of the Cross" comme symbole de son acceptation de la souffrance.

"Je sentais, écrit-elle, que ceux qui comprenaient la Croix du Christ devaient prendre sur eux au nom de tous". Elle considérait que sa vocation était "d'intercéder auprès de Dieu pour tous", mais elle priait tout particulièrement pour les Juifs d'Allemagne dont le destin tragique devenait évident.

"Je demande au Seigneur d'accepter ma vie et ma mort, écrit-elle en 1939, afin que le Seigneur soit accepté par son peuple et que son règne vienne dans la gloire, pour le salut de l'Allemagne et la paix du monde."

Après avoir achevé son dernier ouvrage, une étude de saint Jean de la Croix intitulée "La science de la Croix", Teresa Benedicta est arrêtée avec sa sœur Rosa (devenue elle aussi catholique), et les membres de sa communauté religieuse, le 7 août 1942. Les arrestations ont eu lieu en représailles à une lettre de protestation des évêques néerlandais, dénonçant le traitement des Juifs par les nazis.

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Sainte Thérèse Bénédicte de la Croix est morte dans le camp de concentration d'Auschwitz le 9 août 1942. Le bienheureux Jean-Paul II l'a canonisée en 1998 et l'a proclamée co-patronne de l'Europe l'année suivante.